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31 Enero

El científico colombiano que cultiva mosquitos para salvar vidas

Escrito por  Tomado de la revista Dinero.com

 

El profesor y científico paisa Iván Darío Vélez ha dedicado su vida al estudio de las enfermedades tropicales y sus principales curas. La Organización Mundial de la Salud (OMS) lo ha invitado a replicar su método y enseñárselo a funcionarios de los Ministerios de Salud de varios países de Centro América.

Vélez ha desarrollado sus investigaciones como líder del Programa de Estudio y Control de Enfermedades Tropicales de la Universidad de Antioquia (Pecet), el cual nació como un grupo de investigación en junio de 1986.

“Desde el inicio tuvimos claro que el Pecet estaba orientado a estudiar las enfermedades tropicales transmitidas por insectos, especialmente aquellas que afectaran a comunidades indígenas y campesinos, las más olvidadas del país”, explicó a Dinero Iván Darío Vélez.

El actual director del Pecet investiga con su equipo de trabajo no solo los aspectos médicos de las enfermedades sino también los aspectos antropológicos y sociales ligados a las mismas con el apoyo de recursos internacionales (80% de sus ingresos).

Son cerca de 220 personas que en la actualidad trabajan en este grupo de investigación desarrollando soluciones desde San Andrés y Providencia, pasando por la Costa Caribe, hasta el Amazonas y Chocó.

“El Pecet ha sido un nicho de formación de investigadores, son miles las personas que han pasado por aquí en estos 32 años. Muchos de ellos han ido a otras universidades para formar sus grupos de investigación bien sea con la misma metodología o profundizando algunos de los temas que acá se iniciaron”, comenta el profesor.

En la actualidad, los peores enemigos de este grupo de investigadores son los virus de chikungunya, dengue, zika, entre otras enfermedades transmitidas por vectores que en conjunto provocan más de 700.000 defunciones cada año a nivel mundial.

Por ello, el grupo de investigadores se concentró en desarrollar una serie de métodos y buenas prácticas que hoy son replicadas en países africanos como Etiopía y Camerún, que también son muy vulnerables a este tipo de epidemias.

Iván Darío Vélez explica que el Pecet creó los estándares internacionales de calidad para descubrir medicamentos, plantas medicinales y hacer estudios ‘in vitro’ e ‘in vivo’.

“Es un grupo que tiene una enorme productividad científica, el año pasado tuvo 35 publicaciones, que es un número importante, y ya tiene seis patentes”, añadió.

Sin embargo, una de las colaboraciones más destacadas del Pecet la realiza en The World Mosquito Program, una iniciativa global que busca acabar con varias de las enfermedades tropicales transmitidas por los mosquitos.

Básicamente se trata de un programa liderado por la Universidad de Monash en Australia, y apoyado por el Pecet, que consiste en la liberación de mosquitos aedes aegypti, el mismo que transmite el dengue, el chikungunya y el zika, pero infectado de una bacteria llamada Wolbachia.

“Sabemos que un mosquito infectado con Wolbachia no puede trasmitir ni dengue, ni zika, ni chinkunguña, y además es totalmente inocuo para la salud humana porque la bacteria solo infecta insectos y no a mamíferos”, explicó Iván Darío Vélez.

Estos mosquitos infectados con Wolbachia son cultivados en el laboratorio y luego son transportados a los puntos más críticos de la epidemia en grandes municipios y ciudades como Medellín.

“Se van liberando progresivamente comuna por comuna, o barrio por barrio, buscando que los mosquitos infectados se apareen con los mosquitos locales y su descendencia nazca con Wolbachia”, detalló el científico.

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